「ここまでわかった!恐竜の真実」ヒサクニヒコ

子供だましの本ではありません。
6500万年前に突如絶滅した地球史最大の生物群「恐竜」に夢見るすべての老若男女が読んで損はない本です。
著者のたまに交えるユーモアもいいし、比喩もわかりやすいし、去年末の発行なので情報も最新です。
今もどこかで化石が発掘されており、ちょっとした発見で世界が変わる学問ですから、最新の研究に触れるにこしたことはありません。げんに私の頭に詰まっていた情報はすでに古くなっていたようです。

たとえばブロントザウルス。
巨体で首が長くのっそのっそと歩いてた奴ですが、最近、映画でもドキュメンタリーでも奴を見かけたことはありませんでした。道理で、それより前に発掘されていた化石の種類と同一とわかり、アパトサウルスというものに同化されていたようです。
そして鳥と恐竜の関係。鳥は恐竜から進化したのだ、という説を聞いたことありませんか?
それを信じるかどうかはともかく、中国で羽毛の生えた鳥によく似た恐竜の化石が発見されたことは知っていたので、それらが鳥に進化したという可能性があるのか、と思っていました。
実は、羽毛恐竜の種類は現在の鳥とはまったく関係がないようです。

恐竜はおよそ2億3000万年前から6500万年前までの約1億7000万年もの間、地球の主として君臨していました。
現生人類は15万年~20万年くらいらしいので、まったくスケールが違います。
私たちが恐竜の生態を知るには、化石や足跡化石、糞化石などに頼るしかないわけですが、恐竜の生きていた時代の長さに比べて発見されている化石の数は微々たるものであると、著者は説きます。
現在の状態では今の哺乳類を、ネズミとゾウとカバとキリンとイノシシとネコの骨だけで全体を論じるのと一緒らしいです。
そして、化石からはわからないこともたくさんあります。
著者のたとえは上手です。ライオンも骨だけなら、金色に輝く全身、立派なたてがみ、尾の先の黒いフサフサの毛、ひげの存在などわかりません。メスとオスでは外見もあれだけ違うのに骨は似ています。後世で化石になれば、違う種類の動物として認識されるかもしれないのです。
また、同じネコ科のトラ、ピューマ、ヒョウ、チーター、ジャガーは同じような骨格でありながら、体の模様も狩りの仕方もまったく違っています。
恐竜も同じように、化石の研究だけではわからないことがほとんどなのです。

ただし本書では、化石になる前に色素は分解されるのですが、その色が復元出来た珍しい例(アンキオルニス。表紙に絵。頭のとさかが真っ赤)も紹介されています。
そして、恐竜絶滅に関係させて今の地球の環境問題を説いたり、ゾウの頭骨化石が龍の頭として徳川幕府に献上されたといった恐竜発掘史、化石不毛地帯であった日本の発掘現場の現状なども説明され、一冊で恐竜のことが易しくわかる良本となっており、内容もけっして軽くはありません。

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